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Rosalind Franklin, la mujer detrás de la molécula de ADN

marzo 10, 2021

Rosalind Franklin nació en Londres el 25 de julio de 1920. Su padre, Ellis Franklin (1894–1964), era polaco; y su madre, Muriel Walley (1894–1976), de origen judío. El matrimonio gozaba de una posición económica privilegiada, por lo que Rosalind Franklin disfrutó de una excelente educación. Sus primeros estudios los realizó en el Norland Place School, un colegio mixto en la ciudad de Londres. Luego asistió al St. Paul Girl School, donde recibió sus primeros conocimientos sobre matemática, física y química. Además, aprendió latín, alemán y francés.

En 1938, Franklin comenzó a estudiar física y química en el Newnham College de la Universidad de Cambridge. Es importante destacar que su padre no quería que Rosalind realizara estudios superiores, lo cual no es de sorprender, pues en algunas universidades de la época se restringía el ingreso a las mujeres, y si lograban matricular no se les concedía la licenciatura. Sin embargo, Franklin logró graduarse a los 22 años y comenzó a realizar una pasantía en el Laboratorio de Química y Física de Cambridge, el cual estaba a cargo de Ronald Norris, ganador del Nobel en Química en 1967. El carácter de Rosalind Franklin le permitió enfrentar todos los obstáculos y terminar su tesis doctoral en 1945.

Rosalind Franklin enfrentó en su vida profesional una gran variedad de obstáculos, unos por ser mujer y otros por la mezquindad de los llamados «héroes». Como diría Friedrich Nietzsche: «Humano, demasiado humano».

Rosabel González
En algunas universidades de la época se restringía el ingreso de las mujeres y si lograban matricular no se les concedía la licenciatura

El viaje a Francia

Rosalind Franklin viajó a Francia en 1947 invitada por el ingeniero francés Jacques Mering. En Paris trabajó en el “Laboratoire central des services chimiques de l’État”, donde aprendió cristalografía de rayos X (difracción de rayos X).

La difracción de rayos X es una propiedad de la materia sólida, utilizada para revelar la ubicación relativa de los átomos. Por lo tanto, los resultados de los estudios de difracción de rayos X dejan una huella de identidad que permite conocer la estructura molecular y su relación con las propiedades químicas y física de la materia. Pronto Franklin se convirtió en una reputada especialista en la materia.

En el laboratorio de Mering se estudiaban las características del grafito, y en ese aspecto los aportes de Franklin fueron determinantes. La investigadora logró describir y diferenciar los diferentes tipos de carbón y distinguir, desde el punto de vista molecular, aquellos que generan el grafito. Los trabajos publicados por Franklin (más de 10), se caracterizan por su rigurosidad científica y la calidad en las conclusiones.

En París, Franklin fue una mujer feliz, hermosa, exitosa y valorada por sus colegas, como lo describe la biógrafo Brenda Maddux en su libro La dama oscura del ADN (2002).

Rosalind Franklin enfrentó en su vida profesional una gran variedad de obstáculos, unos por ser mujer y otros por la mezquindad de los llamados «héroes»

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De vuelta al país natal

En 1951, Franklin regresó a Londres con una beca para desarrollar, en el King’s College, un proyecto sobre proteínas en solución y en formas deshidratadas. Pero cuando llegó al laboratorio del físico y biofísico inglés John Turton Randall el plan cambió y se dedicó al estudio de la molécula de ADN. Randall ya estaba estudiando la molécula de ADN con Maurice Wilkins y necesitaba de la experiencia de Franklin en difracción de rayos X. Según Maddox, las relaciones entre Franklin y Wilkins fueron muy incómodas y además solo le ofrecieron una beca de tres años, sin rango ni nombramiento académico.

De manera que Franklin trabajó en una atmósfera hostil. Pero estas condiciones adversas no impidieron que sus fotografías de rayos X y sus laboriosos cálculos sugirieran una estructura helicoidal para el ADN, con los grupos fosfatos en el exterior. Descubrió la forma B (hidratada) del ADN, logrando fotografiar y medir el espacio existente entre las bases y la distancia de repetición cilíndrica.

Para obtener la estructura del ADN, Rosalind Franklin empleó la difracción de rayos X. La X que se observa perfectamente en el centro de la imagen indica la estructura en escalera de caracol de la llamada molécula de la vida, el ADN.

Sin embargo, sin que ella lo supiera, Wilkins les mostró al biólogo estadounidense James Watson y al físico, biólogo molecular y neurocientífico británico Francis Crick la fotografía de rayos X de la forma B del ADN y les dio los parámetros cristalinos que ella había calculado laboriosamente. Estos datos impulsaron enormemente el trabajo de Watson y Crick; quienes en el año 1953 publican en la prestigiosa revista NATURE su histórico trabajo sobre la estructura del ADN.

Los biógrafos relatan que, una semana antes de publicar su artículo, Watson y Crick invitaron a Franklin para que viera el modelo y lo criticara. Ella apenas lo revisó, estuvo de acuerdo con lo expuesto. Lamentablemente, los investigadores en su artículo solo reconocen a Franklin de una manera muy vaga, sin especificar el aporte de ella en el trabajo.

Franklin falleció en 1958 a la edad de 37 años debido a un cáncer de ovario, posiblemente relacionado con las continuas exposiciones a los rayos X. Luego, en 1962, Watson y Crick recibieron el premio Nobel junto a Wilkins. El importante aporte de Franklin en el descubrimiento de la estructura de la molécula de ADN solo fue reconocido mucho tiempo después, llamándola “La dama oscura del DNA”.

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